Deel dit artikel
-

Hoe de gamingindustrie het Netflix-model volgt

De consolidatie van de gamingsector bereikte begin dit jaar een nieuw hoogtepunt nadat achter elkaar Zynga, Bungie en Activision Blizzard werden overgenomen voor enorme bedragen. Daar is een reden voor: de gamingsector evolueert van pc, spelcomputer en smartphone naar het Netflix-model. Waar alles draait om unieke content.

Grand Theft Auto-uitgever Take Two Interactive opende het transferseizoen begin januari met de overname van Farmville-maker Zynga. Bepaald geen kleine speler. Het bedrijf begon ooit op Facebook met simpele games, maar werd met titels als CSR Racing, Empires & Puzzles en Harry Potter: Puzzels & Betoveringen vooral groot op de smartphone.

De overnameprijs lag maar liefst 64 procent boven de slotkoers van de beursgenoteerde studio en met twaalf miljard euro dollar leek het heel even de duurste overname van een gamestudio ooit te worden. Voor Take Two, dat zich vooral op pc-games richt, een logische zet. Door de overname worden twee grote namen in de gamewereld samengevoegd tot een bedrijf met een jaaromzet van zes miljard dollar.

Maar nog geen week later werd het bod overtroefd door Microsoft, dat een duizelingwekkende zestig miljard dollar wilde neertellen voor Activision Blizzard, dat eigenlijk al een samenvoeging is van drie losse gamebedrijven.

En op 31 januari kondigde Sony de overname van Bungie aan, ooit hofleverancier van Xbox-game Halo. Microsoft zou daar ook ooit op hebben geboden, maar vond de overnameprijs te hoog. Sony betaalde er 3,6 miljard dollar voor en heeft al aangegeven de games van Bungie te willen verfilmen. In maart volgde de overname van de Canadese ontwikkelaar Haven Studio’s voor een onbekend bedrag. Het is de achttiende ontwikkelaar die zich aansluit bij Sony’s PlayStation Studio’s.

Miljardenomzetten
De gamemarkt groeit explosief. Volgens een studie van Zion Market Research realiseerde de totale gamingindustrie in 2021 een omzet van bijna 201 miljard dollar, en dat zal tot 2028 zelfs oplopen naar 435 miljard. Deels dankzij nieuwe ontwikkelingen. De wereldwijde markt voor VR-gaming (games die worden gespeeld via VR-headsets) wordt reeds geschat op 9,39 miljard dollar en zal in 2026 zelfs de 33 miljard passeren. Vooral 5G zorgt voor een groei, aangezien spelers die ver van elkaar verwijderd zijn dan zonder vertraging een virtuele omgeving kunnen delen.

Ooit vergden games zoveel rekenkracht dat ze alleen voor duurdere pc’s en spelcomputers konden worden aangeschaft. Microsofts Xbox en Sony’s PlayStation konden de concurrentie van het Japanse Nintendo makkelijk aan en zijn nog altijd de belangrijkste platforms. Maar de vraag is of dat zo blijft.

Met de komst van de smartphone verlegde de gamingsector de aandacht eigenlijk al volledig naar mobiel, waarmee ook meteen een veel breder publiek werd aangeboord. De games zijn veelal gratis te spelen, maar er wordt verdiend aan extra’s, zoals de verkoop van skins, personages of virtuele wapens. Free-to-play games leverden volgens sommige schattingen vorig jaar wereldwijd 98,4 miljard dollar aan omzet op. Verreweg het grootste deel daarvan, 73,8 miljard dollar, komt uit mobiele games.

De hitgame Fortnite heeft in drie jaar alleen al zo’n veertien miljard dollar binnengehaald. Maker Epic Games is voor veertig procent in handen van het Chinese Tencent, de absolute marktleider op het gebied van mobiele games. Het bedrijf is ook eigenaar van ontwikkelaar Riot Games en daarmee van de games League of Legends en Valorant. TiMi Studios, maker van smartphonegames Call of Duty: Mobile, Honor of Kings en Arena of Valor, zou een omzet hebben van tien miljard dollar.

Omdat niet ieder gamebedrijf meteen expertise voor mobiele games in huis heeft, wordt deze kennis steeds vaker extern ingekocht. De consolidatie is dan ook zeker niet van de laatste tijd. Studio’s als Nacon, Embracer, Tencent, Sony, Microsoft en EA hebben in het afgelopen jaar voor miljoenen – en nu dus zelfs voor miljarden – euro’s gamestudio’s overgenomen.

Dynamo
Vorig jaar alleen al kocht Sony de Finse gamemaker Housemarque, bekend van recente games als Returnal, Resogun en Super Stardust HD. Ook Bluepoint Games ging naar Sony, een studio die al meerdere oudere games remasterde en opnieuw in omloop bracht. Vorig jaar nam het Japanse bedrijf ook Firesprite over, dat samen met de Nederlandse Sony-studio Guerrilla werkt aan een VR-game rond Horizon.

Microsoft kocht zijn eerste studio al in 2002, toen de maker van Nintendo-klassiekers GoldenEye en Banjo-Kazooie naar het bedrijf werd overgeheveld. De overnamesom van 375 miljoen euro was destijds al enorm veel geld. Twaalf jaar later (2014) nam Microsoft Minecraft over voor 2,5 miljard dollar, de grootste overname van een gamebedrijf tot dan toe.

Daarna werd het tempo flink opgevoerd. In 2018 werden binnen een jaar zes studio’s door Microsoft gekocht, waaronder Outer Worlds-maker Obsidian en Hellblade-maker Ninja Theory. In 2019 kwam daar nog Psychonauts-maker Double Fine bij. Als de overname van Activision Blizzard door de autoriteiten wordt goedgekeurd, komen daar nog eens negen studio’s bij en komt het totaal op 32. Waaronder die van King, het (Britse) bedrijf achter de klassieker Candy Crush.

De oorlogskas van Microsoft, zo schreef het techtijdschrift Wired onlangs, werkt als een dynamo. Met inkomsten die wedijveren met het bruto binnenlands product van een klein land heeft het genoeg geld om te kopen wat het wil.

De andere gamereuzen blijven zeker niet achter. Het Amerikaanse EA betaalde vorig jaar 1,2 miljard dollar voor racegamemaker Codemasters, 2,1 miljard dollar voor mobiele gamemaker Glu en 1,4 miljard dollar voor Golf Clash-maker Playdemic.

De Franse rivaal Ubisoft kocht de afgelopen jaren tal van kleinere studio’s en richtte er daarnaast veel zelf op. Inmiddels hangen er niet minder dan veertig verschillende studio’s onder het merk. Ubisoft-CEO Yves Guillemot staat zelfs open voor een overname. Een aantal jaren geleden, toen Het Franse Vivendi de studio wilde inlijven, verzette Guillemot zich daar nog hevig tegen.

Dozen
De verleidelijk gevormde plastic dozen van Nintendo, Microsoft en Sony, ook wel ommuurde tuinen genoemd, worden echter steeds meer gezien als een overblijfsel van de jaren negentig.

Hardware is inmiddels zo krachtig geworden en breedband zo wijdverbreid dat downloaden en installeren van games niet meer nodig is. Alles wordt tegenwoordig gestreamd, net als bij Netflix, Disney Plus of Videoland. De belangrijkste pioniers zijn, naast Microsoft Xbox Game Pass, onder meer PlayStation Now, OnLive en Nvidia Geforce Now. Waarbij Microsoft en Sony vooral gebruikers van hun klassieke spelcomputers proberen vast te houden. Niet zonder succes: Xbox Game Pass telt inmiddels al 25 miljoen abonnees.

In 2019 lanceerde ook Google zijn eigen gamingplatform Stadia dat ‘draait’ op Google Cloud. Binnen vijf seconden staat het spel klaar zonder download en installatie. De toekomst van gaming past niet meer in een doos, zegt Google.

De gamesector heeft het Netflix-model inmiddels volledig omarmd. Abonnementsmodellen zijn betrouwbaarder dan eenmalige softwareaankopen en minimaliseren het gevaar van illegale kopieën. In plaats van losse games aan te schaffen waar je ooit op uitgekeken raakt, kun je je veel beter laven aan een all-you-can-eat gamebuffet voor een bescheiden maandbedrag.

Net als bij Netflix is onderscheidende content daarbij essentieel. Sinds kort is bijvoorbeeld de populaire Flight Simulator van Microsoft beschikbaar via Xbox Cloud Gaming. Gebruikers van het Xbox Game Pass Ultimate-abonnement kunnen de game streamen op Xbox-consoles, pc’s, of via de apps voor smartphones en tablets.

Daarnaast biedt cloudgaming kansen voor spelers die traditioneel niet uit de gamehoek komen. Wellicht daardoor hebben zowel Amazon als Netflix zich recentelijk op de gamingmarkt gestort. Prime Gaming is onderdeel van het Amazon Prime-abonnement, maar werkt op dit moment alleen op Windows-pc’s.

Netflix Games werd vorig jaar november geïntroduceerd en is inmiddels beschikbaar voor Android- en iOS-apparaten. Nu nog moeten de games bij Prime en Netflix eerst worden gedownload, maar dat zou makkelijk kunnen veranderen. Netflix heeft ook al drie gamestudio’s ingelijfd, waaronder Boss Fight Entertainment en het Finse Next Games.

Onvoldoende controle
Spelers vragen zich intussen wel af of alle fusies en overnames de creativiteit zullen afremmen. Vooralsnog werken de overgenomen studio’s nog zelfstandig, maar het samenvoegen van studio’s zou kunnen leiden tot een exodus van ontwerpers en ontwikkelaars die toch liever in kleinere creatieve omgevingen tot hun recht willen komen.

Maar het kan ook positief werken: als startende gamebedrijven de potentie hebben om voor veel geld te worden overgenomen, zal er meer investeringsgeld naar gamingstart-ups vloeien en dat kan de creativiteit juist ten goede komen.

Apple de grootste
Onduidelijk is nog welke rol Apple zal gaan spelen. Volgens The Wall Street Journal is Apple eigenlijk de grootste speler in de wereld van games. Het bedrijf verdient meer met games dan Nintendo, Sony, Microsoft en Activision Blizzard bij elkaar.

De verdiensten komen echter voornamelijk uit de commissies die Apple ontvangt uit zijn App Store. Apple verdient een dikke vijftien miljard dollar per jaar aan appverkopen. 69 procent daarvan zou komen uit het gaminggedeelte van de App Store. Of dat zo blijft, is nog wel de vraag: de rechtbank oordeelde vorig jaar dat Apple niet langer betaalsystemen van derden mag verbieden, zoals van Epic Games.

Apples eigen antwoord op game-abonnementen heet Apple Arcade, vast onderdeel van iOS en macOS. Het platform werd september 2019 met zeventig titels gelanceerd. Het aantal abonnees houdt Apple vooralsnog geheim.

Concurrentie duldt het bedrijf amper. Het is dan ook niet erg happig op gamebundelende apps in de App Store. De reden: Apple zou onvoldoende controle hebben over de games, wat de beveiliging in gevaar kan brengen. Deze apps worden dan ook alleen in de App Store toegelaten als alle games eerst onafhankelijk gekeurd worden.

Maar Microsoft heeft toch een omweg gevonden en biedt Xbox Cloud Gaming nu aan via de Safari-browser als webapp. Het aanbod bestaat uit bekende games van Microsoft, Bethesda en andere uitgevers, waaronder de complete Halo-, Gears of War- en Forzareeks van Microsoft.

Facebook op zijn beurt lanceerde vorig jaar al een webapp waarmee iOS-gebruikers zijn gamestreamingdienst kunnen gebruiken. De gamedienst van Facebook biedt vooral casual games, zoals Solitaire en PGA TOUR Golf Shootout.

Het moge dus duidelijk zijn dat gaming door grootheden extra gepusht wordt en we in deze nieuwe fase nog meer verschuivingen mogen verwachten.

Exit Google Stadia?
De enorme concurrentie tussen de cloudgamingplatforms heeft ook al verliezers opgeleverd. Volgens geruchten heeft Google zijn gameplatform Google Stadia op een laag pitje gezet en zou het bedrijf het project alleen nog als een white-label variant voor derden willen voortzetten.

Eind 2020 had Stadia een miljoen maandelijks actieve gebruikers moeten hebben. Dat is niet gelukt: het aantal zou bij 750.000 zijn blijven steken. Vermoedelijk omdat de beeldkwaliteit achterblijft bij PlayStation 4 Pro of Xbox One X, maar ook omdat het gamingaanbod tegenvalt. Het team dat Stadia ontwikkelt, zou inmiddels flink zijn uitgedund. Ook de eigen gamestudio zou al zijn opgedoekt.

Steam blijft dowloadplatform
Een opmerkelijke ontwikkeling is die rond Valve, het bedrijf achter het gamedownloadplatform Steam. De onderneming, reeds opgericht in 2003, bracht onlangs zijn eerste handheld Steam Deck voor pc-games uit. Alle games die op Steam staan, zou je moeten kunnen spelen op Steam Deck. Vooralsnog heeft Valve geen ambities om een eigen cloudgamingdienst op te zetten, maar CEO Gabe Newell zou de integratie met Xbox Game Pass wel willen overwegen.

De toekomst is aan NFT’s
In de toekomst gaan niet-vervangbare tokens (NFT) een belangrijke rol spelen bij games. Op dit moment kunnen gamers hun aangekochte bezittingen niet liquide maken als ze uit een spel stappen. Op termijn zouden spelers echter met behulp van digitale eigendomsrechten virtuele gebouwen en producten moeten kunnen verkopen aan andere spelers. Vermoedelijk eerst binnen een bepaalde game, maar uiteindelijk zouden NFT’s ook gebruikt moeten kunnen worden in andere games.

Het fenomeen heet play-to-earn, oftewel het verdienen van prijzen in een game. Sommige NFT-gamers zouden daarmee zelfs in hun levensonderhoud kunnen voorzien. Wel bestaat er nog wel veel weerstand tegen dit soort games vanuit het oogpunt van verslaving.

* Dit artikel verscheen eerder in het meinummer van Emerce Magazine #189.

Deel dit bericht

1 Reactie

bert

Ik zwengel maar weer eens de PS3 aan. Dit blijft hws de beste stand-alone machine met disc-based titels die nog lang gekoesterd zal worden.
PS4 is ook nog redelijk bruikbaar zonder live-internet, maar wel enorm afhankelijk van updates die vaak de opslagcapaciteit van de originale BR schijf overstijgen.
Heerlijke gamebak, voor een paar tientjes te koop, en de enorme collectie games is ook erg leuk geprijsd. Is ook nog een BluRay speler. Dit wordt een verzamelobject.

Plaats een reactie

Uw e-mailadres wordt niet op de site getoond